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月探査は新たな段階へ

最終更新 2019.01.28

近年の月探査計画

米ソ冷戦後の月探査計画を少しだけ振り返ってみます。月周回計画には、1998年1月から1999年7月まで米国のルナー・プロスペクタ-(Lunar Prospector)が月を周回・観測データを得たものの、可視や赤外線などの画像観測機器を搭載していないため、月面撮影画像は取得されていません。

ルナー・プロスペクター以前にも続いた月探査の空白期間を埋めたのは、ESAが2003年9月27日に打ち上げたスマート-1(SMART-1)でした。50mという高解像度の月面画像を取得し、最後は2006年9月3日に月面クレーターにその身を衝突させ、一生を終えました。

そして、近年の月探査計画と言えば、2007年9月14日に打ち上げられた日本の月周回衛星「かぐや」(SELENE)、2007年10月24日に打ち上げられた中国の嫦娥(チャンゲ(日本ではじょうがとそのまま読んでいるものもあり))1号、2008年10月22日午前9時51分にインドのチャンドラヤーン1号(Chandrayaan-1)の打ち上げが成功しました。また、2009年6月19日にNASAのルナ・リコネッサンス・オービター(LRO: Lunar Reconnaissance Orbiter)も打ち上げられました。ここに新たな月探査時代がやってきました。なお、チャンゲ1号は、中国政府から120m解像度の月面の初画像が公開されています。

日本の月周回衛星「かぐや」は、2007年9月14日に打ち上げられ、観測を行った後に、2009年6月11日に月に衝突しその生涯を終えました。多くの成果として、打ち上げ前から話題になっていたハイビジョン画像や地形カメラ及びマルチバンドイメージャなどによる鮮明な画像が記録・配信されました。また、多くの解析も行われました。

さて、月面の画像といえば、それまで「かぐや」以前の月の周回衛星の、1990年打ち上げの米国クレメンタインが撮影した月面の画像が広く出回っていました。しかし、現在では日本の「かぐや」による月の詳細な高度マップなどを中心に、新しく鮮明な月の姿がマップとして発表されています。更に、米国のルナ・リコネッサンス・オービターが高分解能の画像を公開しています。

日本の月周回衛星「かぐや」は、立体視を行うための地形カメラが10m、光学系のマルチバンドイメーシャも可視光で20mの空間分解能を持っています。全球の約2kmの間隔で高度5mの観測精度で計測したレーザ高度計のデータも圧巻です。等高線間隔が1km単位に引かれた月の高度画像を是非ご覧下さい。計測精度は5mと格段に精度が上がっており、これらのデータを使えば、クレメンタインが作成した月面画像等を、そっくり置き換えることができると考えます。

この月面の高度データを見て特筆すべきは、南極付近の低い地域と高度の高い地域では20km近くもの高低差があることです。「かぐや」では、他にも重力異常や磁気異常の観測など、科学的な現象の観測精度も格段に良くなっています。また、月面の洞穴入り口が撮影されていると推察できる映像も公開されました。以前から、月の表面下には空洞がいくつも存在するのではないかという仮説が立てられていたのですが、有力視されていたマリウス丘近辺の映像も公開されました。

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2009年発-月面の水を掘り起こせ-

NASAの新たな月に対する探査計画は何とも大胆な内容でした。と言うのも、NASAでは、前回、つまり1998年1月~1999年7月に行われたルナー・プロスペクタ-のミッションで、目標としていた月の両極に存在が示唆されていた氷(水の)発見に努めたものの、明確な痕跡を得られなかったことがあります。ルナー・プロスペクターの機体は、最後には月面にぶつけられ、その衝撃により月表面から出るかもしれない水酸基のイオンを計測するという方法がとられました。この時にはっきりとした痕跡を得ることができなかったため、更にグレードアップした衝突の方法がエルクロス(LCROSS:Lunar Crater Observation and Sensing Satellite)でとられることになりました。なお、2009年6月11日に日本のかぐやも月に衝突・観測されていますが、はっきりとした水の証拠が出ませんでした。また、それに先立ちチャンゲ1号も、2009年3月1日に月面に衝突させられており、その様子をかぐやが撮影しています。

さて、そのNASAのエルクロスは、月周回機のルナ・リコネッサンス・オービタ(LRO:Lunar Reconnaissance Orbiter)と共に2009年6月に打ち上げられました。エルクロスLCROSSは、シェファールディング゙宇宙機とセントールロケットの上段部から成り、ルナ・リコネッサンス・オービタを分離した後の下の部分です。2009年10月9日に、最も水の存在が期待されている南極地域に、2段階で衝突させる計画がとられたのです。セントールロケットの上段(約2000kg)がまきあげたプルーム(※)を、シェファールディング宇宙機(約700kg)が観測した後、10分程度の時間差をおいてシェファールディング宇宙機も、月面にぶつけられました。

インドのチャンドラヤーン1号で水氷の痕跡が観測されていた月の南極域にある太陽光が永久にあたらない凍土部分であるCabeusクレーターに、深い角度で、まずセントールロケット上段部が、衝突しました。セントールロケット上段部は2009年10月9日(金)午後8時31分に衝突、同8時36分に先に衝突したガス塵を観測しながら今度は浅い角度で宇宙機の方が月面に衝突しました。NASAの得るクロスの科学チームの2009年11月13日の報道によれば、この観測から、いずれも水の存在を示すスペクトルを観測したとのことです。周回機のルナ・リコネッサンス・オービタ他の観測で、水酸基(OH)の輝線スペクトルを観測しています。この衝突イベントは、月にいる他の軌道周回機などだけでなく、地球上空の軌道上にいるハッブルなどの宇宙望遠鏡、地上の天体望遠鏡による観測なども大々的に行われました。

プルームとは、プレートテクトニクス理論などでは下降マントル対流や噴出する火の玉などにも使うようですが、ここでは吹き上げられるまたは噴出するガスや塵のことです。航空宇宙分野では大抵この意味で使われており、航空機やロケットの噴射ガスなどの残留物などもプルームと呼びます。広義には、密度が小さく上昇したり、密度が大きく沈殿するもののこと。

一方、LCROSSと共に打ち上げられた月周回機ルナ・リコネッサンス・オービタは、月上空100kmからの観測を始め、軌道高度を最終的には50kmまで落として観測を行っています。ミッション期間は1年ですが、延長中され打ち上げから10年が経過しようとしています。搭載カメラには60cmの高解像度の月面観測ができるものが含まれています。米国の現在の月報道では、LRO観測画像がよく使われています。2012年2月20日の報道では、未だに月の中心部が冷え続けていることによる断層の拡大が観測されたと発表されました。

月の水に関してですが、2010年3月4日のNASA発表によると、チャンドラヤーン1号に搭載しているMini-SARの観測結果から、月には約6億トンの水存在する可能性があると報告されました。なお、チャンドラヤーン1号は、2009年の8月には運用が終了しています。

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周回機は継続そして未来へ

NASAのルナ・リコネッサンス・オービターは、周回継続中ですが、その間のミッションを簡単に述べます。2007年10月にオーロラ研究探査の衛星として打ち上げられたTHEMISミッション5機のうちの2機の衛星は、ミッションが終了した2010年に、月の重力安定ポイントであるL1とL2地点に向かい各地点の近傍に投入されました。ARTHEMIS-P1と名を変えたミッションが2011年6月に、ARTEHEMIS-P2と名を変えたミッションが2011年7月に所定の軌道に到達しました。

また、中国はチャンゲ2号(Chang'e-2)を2010年10月1日に打ち上げており、前回より解像度を上げた画像取得のため、高度100kmの低軌道に投入されました。そして解像度7mの写真を撮影した後、2011年6月に月軌道から離脱し、8月にはL2ポイントへ移動しました。更に、2012年4月にはL2ポイントから離脱し、小惑星トータチス(Toutatis)のフライバイ観測を2012年12月に実施しました。

また、NASAでは2011年9月にグレイル(GRAIL:Gravity Recovery and Interior Laboratory)という、同じ仕様の2機の月重力探査衛星を打ち上げました。ミッションは2012年12月に月面に衝突させ終了していますが、現在に至る詳細な重力場マップは、月の組成や歴史解明のためなど広く使われています。更に、2013年9月にNASAでラディ(LADEE:Lunar Atmosphere and Dust Environment Explorer)という月周回微量大気観測が試みられましたが、2014年4月に月の裏側に衝突させ終了しています。2013年12月には中国のチャンゲ3号(Chang'e-3)が打ち上げられ、月面着陸を果たしています。チャンゲ3号は、玉兎1号(Yutu-1)という探査ローバを展開しました。ここにきてまた、月への新たな展開が待ち受けます。

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クレメンタインとルナプロスペクターとスマート1の搭載センサー
近年実施された月探査ミッション(1/2)
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セレーネとチャンゲ1号とチャンドラヤーン1号の搭載センサー
近年実施された月探査ミッション(2/2)
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ルナ・リコネッサンス・オービターとARTHEMISとチャンゲ2号とグレイルとラディーの搭載センサー
近年実施または稼働中の月探査ミッション
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さあ、ニュースペースの時代がやって来た

月の周回機やロボットについて、国の事業で数年から10年単位の開発立ち上げを行う時代から、ここ数年は新風が吹き、変革という嵐がやってきています。宇宙でも小型高性能の開発が進められた結果として、月に積荷を送るコストが大幅にアポロ時代から引き下げられたのです。インターネットの普及も追い風に、それまで後追いとされてきた中国やインドが月探査市場へと乗り出しました。他の宇宙新興国も、次々と宇宙開発へと乗り出す勢いです。うたい文句は「火星へ人類を」ですが、一足飛びに人類が行くには課題と危険が山積しています。月探査はこの課題解決に恰好の題材と言えるでしょう。

説明的となりますが、先陣を切ったのが、スペースX社やブルー・オリジン社を始めとする民間ベンチャーによる商業用ロケット開発の流れです。無論これには、これまでの威信をかけた大企業も、そのまま引き下がるわけには行きません。ニュースペースと、オールドスペースの多くの企業で、ロケットや衛星・探査機、ローバーに亘り、開発競争が始まったのです。同時期になりますが、IT大手グーグル社からは月探査競争に対し、賞金をかけたミッション募集(2007-2018年)まで飛び出しました。残念ながら、この応募に勝ち残ったグループ等は、期日までにロケットを含めた調達に成功せず、賞金は棚上げされてしまいました。勝ち残っていた日本の小型ミッションも無念ではありますが、別の機会の成功を心より応援しております。

一方、国家レベルの大きな動きがあったのが、オーストラリアで2017年9月に開催された第68回国際宇宙会議2017(IAC:International Astronautical Congress)です。NASAとロシア宇宙機関(ROSCOSMOS)の間で、NASAが火星の有人探査の足掛かりとして2017年初頭に打ち出した月軌道プラットフォームディープ・スペース・ゲートウェイ(DSG:Deep Space Gateway)構想について協力して開発・探査にあたる共同声明に調印が行われ、現在地球を周回する国際宇宙ステーションのように、月を周回するステーションの計画が持ち上がりました。

NASA火星への道
NASA火星への道

ゲートウェイ建設には、輸送ロケットの特集でも、おいおいまとめることになる米国の新型ロケットSLSが、輸送上大きな役割を果たします。NASAは、ゲートウェイの最初のモジュールとして2022年に電気推進エレメントを打ち上げ、2026年頃までの完成を計画しています。そのSLSの初号機は2020年6月に打ち上げが予定されています。この打ち上げでは、13個の月探査に関する超小型ミッションが搭載されることになっています。日本のエクレウス(EQUULEUS)、おもてなし(OMOTENASHI)もこの中に参加しています。ゲートウェイは、月を楕円軌道で極方向に周回する計画が有力です。日本でも、2018年1月のNASAと宇宙探査に係る共同声明や、同年3月のESAとの共同声明でも触れられ、協力の方向性が様々に検討されています。小型の月探査計画や補給支援、有人技術実証についても視野の範囲です。近年力をつけてきた民間のベンチャーや大学を含む探査も、国内外から資金を獲得し、併せて進むと考えます。

さて、このゲートウェイ構想と並行して進む日本の月探査計画を見てみましょう。小型月着陸実証機(SLIM)が、2021年度打ち上げ目標でエントリーされています。2018年11月の国際宇宙探査小委員会の検討案資料を引用すると、欧州・カナダと協力を行う月広域・回収探査のための月離着陸実証ミッション(HERACLES)(2026年度打ち上げ目標)、インドと協力を行う月移動探査・月極域探査ミッション(2023年度打ち上げ目標)月周回拠点補給ミッション(2026年度初号機打ち上げ目標)が国際宇宙探査の想定ミッションとして挙げられてきています。

また、ロシアもこのゲートウェイ構想には参加する意向なのですが、ここにきて、着陸・周回機、欧州との協力の極域探査を行うLuna計画が再提案されています。インドでも、しばらく停滞していたチャンドラヤーン2号(Chandrayaan-2)が再立案され、2019年に打ち上げられる予定です。チャンドラヤーン2号は、月周回機と着陸機、ローバーからなる計画です。更に、韓国では、2020年頃に向け周回衛星を計画中とのことです。

中国は、近年驚異的な月探査への意欲を示しており、3号での月着陸とローバー展開に続き、2018年12月に打ち上げられたチャンゲ4号(嫦娥四号(Chang’e-4))では、2018年1月3日に月極域のエイトケン盆地に着陸機が降り、ローバー玉兎2号が展開されました。直接通信ができない月裏側通信となるため、地球と月の重力平衡点のひとつであるL2軌道(ラグランジェポイント2:地球月間の地球から遠い月の裏側方向の平衡点)に中継衛星が置かれ、通信を確保しています。玉兎2号では、土壌サンプル取得と検査が実施される予定です。中国のその後の計画は、月面サンプル取得とリターン計画のチャンゲ5号(Chang’e-5)が2019年末に打ち上げ予定です(2014年10月には5号の回収モジュールの試験機Chang'e 5-T1も実施されている)。2019年1月の発表では、実施年度はあまり明確ではないですが、2021年頃チャンゲ6号(Chang’e-6)で月面南極サンプルリターン、7号で月南極の地形、地質、環境観測を実施、8号では科学測定の継続と試験、国際協力を通じた月面基地の建設を追及していくということです。

急速に展開速度の高まった月開発の流れは、他の宇宙開発要素(輸送ロケットや衛星開発、通信)計画も含め国際法の重要性が求められます。通信の規格の標準化や、海や新天地の開発の時と同じように、開発のルール化が必要となってきています。国際的なゲートウェイ建設開始と併せて、拠点整備や各国探査計画が、2023年頃の月極域を目指し、ファーストゴールに据えられています。地球近傍軌道を周回する国際宇宙ステーションが最初の一歩なら、ゲートウェイから月基地へは、地球圏拡大の、新たな宇宙時代の始まりなのかもしれません。